Inside the most secret society of European finance

2024-02-17 10:59:45 / MISTERE&KURIOZITETE ALFA PRESS

Inside the most secret society of European finance
In late October, more than 40 of Europe's most powerful bankers gathered at the Dolder Grand Hotel overlooking Zurich for three days of discussions about the state of their industry.

Attendees were given the chance to ask Swiss Finance Minister Karin Keller-Sutter and central bank Governor Thomas Jordan, just over six months after the pair played key roles in rescuing Credit Suisse through its takeover by rival UBS".

The talks, which were not publicly disclosed, were organized by a very influential organization whose existence is almost unknown outside of its rarefied membership.

The Institut International d'Etudes Bancaires is the most exclusive and secretive networking club in European finance, where banking bosses face guests from presidents and prime ministers to royalty and central bankers.

"This is not like Davos, where anyone can buy participation," a senior member told the Financial Times.

"This is truly exclusive."

While the IIEB was created to foster closer ties between banks at a time of geopolitical tensions and challenges to financial stability across Europe, its secretive and lavish meetings risk looking out of step with modern expectations for transparency.

"We were members for decades when the organization served a purpose of bringing European banks closer together," Pär Boman, chairman of Swedish bank Handelsbanken, told the FT.

"But after the financial crisis we felt its extravagance and lack of transparency do not fit our values."

For 73 years, the IIEB has gathered the heads of Europe's largest banks twice a year in luxury hotels and royal palaces across the continent to discuss sensitive topics such as M&A (Mergers and Acquisition) deals and global policymaking.

The group has no website and its membership, agendas and meeting minutes are not made public. Members are discouraged from sharing details of the discussions, some told the FT on condition of anonymity.

As well as being a forum for the exchange of ideas between Europe's most connected financiers, the IIEB is an elite social club where, for three days, banker partners enjoy gala dinners, private tours of historical monuments and high-end shopping trips.

As Europe's lenders come under pressure to improve their poor ratings - having fallen far behind their US rivals in terms of profitability in recent years - and with the continent preparing for a long-heralded wave of deals among different economies, the IIEB is entering one of the best and most important periods since it was established after World War II.

IIEB u themelua në Paris në vitin 1950 nga krerët e katër bankave nga i gjithë kontinenti – Crédit Industriel et Commercial, Union Bank of Switzerland, Société Générale de Belgique dhe Amsterdamsche Bank – me synimin për të mbajtur diskutime të rregullta të nivelit të lartë mbi zhvillimet në sektorin banker, ekonomi dhe sistemin monetar.

Ishte pjesë e një grupi institucionesh të ngritura gjatë asaj periudhe për të nxitur lidhje më të ngushta midis organizatave nga vendet që kohët e fundit kishin qenë në luftë me njëra-tjetrën.

Qëllimi fillestar i IIEB ishte të përmirësonte lëvizjet ndërkombëtare të kapitalit dhe të luftonte kontrollet e monedhës përballë ndërhyrjeve më të mëdha nga qeveritë kombëtare në sistemin financiar.

Krerët e 30 bankave evropiane u mblodhën në takimin e parë në Paris në prill 1951. Bankat britanike nuk morën pjesë pasi Banka e Anglisë fillimisht kishte bllokuar anëtarësimin e tyre.

Ilaria Pasotti, një studiuese që ka hulumtuar arkivat e hershme të organizatës, tha se temat në diskutim pasqyronin shqetësimet e bankierëve evropianë gjatë gjysmës së dytë të shekullit të 20-të.

Ndërsa në vitet 1950 kishte shumë diskutime për formimin e filialeve në ish-kolonitë, në vitet 1960 vëmendja ishte kthyer tek roli ndërkombëtar i dollarit, problemet me sistemin e kursit fiks të këmbimit të “Bretton Woods” dhe kërcënimi i marrjes së bankave evropiane nga amerikanët.

Nga fundi i shekullit, bisedimet e IIEB ishin më të shqetësuara për ndikimin e euros, rritjen e tregut të derivateve dhe marrëveshjet e M&A midis bankave të mëdha.

“Ka vetëm një numër të vogël fotografish nga mbledhjet në arkiva, të cilat janë kryesisht nga darkat, mbrëmjet e koktejeve dhe vizitat në muze e pallate”, tha Pasotti.

“Kjo nënvizon natyrën konfidenciale të takimeve.”

Ka vetëm 18 fotografi brenda arkivave të bandës italiane “Intesa Sanpaolo” të viteve të para të takimeve të IIEB-së.

Dëshira e klubit për fshehtësi i bën disa anëtarë të ndjeshëm lidhur me perceptimin nga jashtë si një kartel. Ata këmbëngulin se bankat janë ende konkurrentë komercialë me njëra-tjetrën.

Në një nga fjalimet e pakta të shpallura publikisht dhënë IIEB-së, nënpresidenti i Bankës Qendrore Evropiane, Lucas Papademos filloi t’i drejtohej takimit të IIEB të tetorit 2006 në Athinë, duke cituar paralajmërimin e Adam Smith kundër marrëveshjeve të fshehta nga libri “The Wealth of Nations” (Pasuria e kombeve): “Njerëzit e së njëjtës tregti rrallëherë takohen së bashku, qoftë për qejf apo për diversion, por në ato raste kur takohen biseda përfundon në një komplot kundër publikut ose ndonjë trillim për të rritur çmimet”.

Papademos vijoi: “Nëse ai do mund ta kishte parë këtë mbledhje të bankierëve kryesorë nga e gjithë Evropa, a do kishte shprehur një opinion të tillë, i cili do ishte gjithashtu një shkak alarmi për një bankier qendror për shkak të ‘sajimit të mundshëm për të rritur çmimet’? Dyshoj shumë.”

Ministria Zvicerane e Financave dhe Banka Kombëtare konfirmuan, përkatësisht, pjesëmarrjen e Keller-Sutter dhe Jordan në takimin e tetorit në Cyrih, pasi u kontaktuan nga FT. Ata dhanë edhe hollësi rreth asaj që kanë biseduar.

Gjatë fjalimit të Keller-Sutter, ajo fajësoi menaxhimin e saj për flimentimin e “Credit Suisse”, ndërsa Jordan diskutoi gjithashtu bankën e falimentuar si pjesë e komenteve mbi stabilitetin financiar.

Pavarësisht nga rëndësia e temave në diskutim, nuk ka pasur pothuajse asnjë mbulim shtypi të veprimtarive të IIEB-së gjatë më shumë se shtatë dekadave të tij – me përjashtim të një takimi në maj 2010.

Boman, i cili në atë kohë ishte shefi ekzekutiv i “Handelsbanken”, u largua nga IIEB-ja në prag të një takimi treditor që banka e tij po organizonte në shenjë proteste ndaj mungesës së transparencës së grupit dhe kostove të organizimit të një takimi të tillë në kulmin e krizën e borxhit të eurozonës.

Bankat pritëse në mbledhjet e IIEB-së pritet të paguajnë për akomodimin dhe argëtimin, ndërsa punëdhënësit e pjesëmarrësve marrin faturën për udhëtimin. Ngjarja e Stokholmit kishte përfshirë akomodimin për më shumë se 40 krerë të bankave dhe partnerët e tyre në “Grand Hotel” me pesë yje, darkë në shtëpinë e operës së qytetit dhe një udhëtim ekskluziv blerjesh për bashkëshortët.

“Ne nuk ishim kundër një takimi në Stokholm për të diskutuar çështjet bankare,” kujtoi Boman për FT. “Por rrethanat e takimit, që u mbajtën në fshehtësi dhe kishin një program ekstravagant pjesëmarrës me gra dhe burra, ne menduam se ishte aq larg nga kultura e Handelsbanken.”

Ndër veprimtaritë e tjera të kohës së lirë që u ofroheshin bashkëshortëve në takimet e IIEB-së ishin lëvizja me motoçikletë mbi fusha akulli gjatë bisedimeve në Reykjavik në vitin 2007 dhe një turne privat në Kështjellën Sao Jorge të Lisbonës në majë të kodrës në vitin 2019, e kompletuar me udhëtime me tuk-tuk (lloj mjeti) dhe ëmbëlsirat e shijshme ‘pastel de nata’.

Mysafirët e profilit të lartë janë një element kryesor i mbledhjeve të IIEB-së. Në vitin 2000 dhe përsëri në vitin 2009, grupi u prit nga Princi Andrew, fillimisht në Pallatin e St James dhe më pas në Pallatin Buckingham.

Në takimin e parë të IIEB-së në Rusi, në Shën Petersburg në vitin 2013, grupi pati një fjalim nga ish-presidenti Dmitry Medvedev, ndërsa klubi mirëpriti Recep Tayyip Erdogan, tani president i Turqisë, në një mbledhje në Stamboll kur ai ishte ende kryeministër i vendit.

Në një fotografi të rrallë publike nga një takim i IIEB-së, presidenti italian Sergio Mattarella mund të shihet në Pallatin luksoz Quirinal të Romës në vitin 2015 duke i folur një dhome krerësh të bankave, duke përfshirë Sergio Ermotti të “UBS” dhe ish-shefin e “Lloyds Banking Group”, Antonio Horta-Osorio.

Arrangements between banks are a common topic of conversation on the sidelines of official business, according to members, although most of the conversations are hypothetical. But one of the biggest bank M&A (Mergers and Acquisitions) deals in Europe was sealed at an IIEB meeting at the Hilton in Brussels in 1997.

There, Swiss Bank Corporation chief executive Marcel Ospel and his counterpart at Union Bank of Switzerland, Mathis Cabiallavetta, agreed to a $29.3 billion merger of the shares of Switzerland's second- and third-largest banks for formed "UBS".

Since then, Switzerland has always had three seats in the IIEB for the heads of "UBS", "Credit Suisse" and "Lombard Odier". The collapse of "Credit Suisse" last year has left a vacancy that the chief executive of "Julius Baer" will take at the next meeting of the institute, which will take place in Dublin in May.

Philipp Rickenbacher, who had planned to attend, left the Swiss bank last week after he canceled a 606 million franc loan to Austrian property group Signa.

But it is not only the banking business that is discussed. One member recalled receiving a phone call from Eddy Wauters, the long-time general secretary of the IIEB, who had been the chairman of "KBC Bank".

Wauters was a former professional footballer who had represented Belgium and befriended Marilyn Monroe while playing in the US in the 1950s. He rose to become manager and later chairman of Royal Antwerp Football Club.

Wauters was calling because Royal Antwerp were negotiating the sale of a player to a club in the bank's chief executive's home country, and he wanted to know if the buying club had any financial difficulties and was likely to pay the agreed fee in full. .

The investigation showed that the IIEB was fulfilling its main objectives, according to the head.

"This is a very special organization," they said.

"It has to do with the exchange of information and the promotion of friendship between the heads of banks."/FT

Happening now...

ideas